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Couverture de survie : une invention toujours très utile à condition de savoir l’utiliser

Tuesday 08 January 2019

Etonnante l’histoire de la couverture de survie ! Un matériau à l'origine développée par la Nasa... pour ses équipements spatiaux !

Ce matériau est en fait formé d'une très fine couche de plastique (le plus souvent du poly téréphtalate d'éthylène, abrégé "PET"),  recouvert, sur ses deux faces, par un revêtement métallique, à l'origine de l'aluminium.

Dès 1964, l'Agence spatiale américaine (Nasa) planche sur l'isolation des satellites, navettes, ou même combinaisons spatiales, qui doivent être protégées de la lumière du soleil pour éviter la surchauffe, délétère non seulement pour les cosmonautes, mais aussi pour les instruments. La problématique s'est à l'origine posée pour la première station américaine Skylab (depuis désorbitée), qui surchauffait régulièrement à plus de 54°C. Depuis, le matériau a été utilisé sur quasiment toutes les missions spatiales américaines, d'Apollo au télescope James Webb. Mais un jour, un ancien employé de la société sous-traitant sa fabrication pour l'agence américaine a eu l'idée de l'utiliser... en fin de marathon, afin d'éviter l'hypothermie ! La Nasa relate cette longue histoire sur son site web (en anglais).

Progressivement, l'usage de ces "couvertures", dites "isothermes" puisqu'elles permettent le maintien du corps à la température de 37°C, s'est étendu à l'armée américaine, aux hôpitaux afin de prévenir l'hypothermie avant ou après une opération, et finalement au secours aux personnes. Aujourd'hui, le principe a même été décliné pour certains sacs de couchage et vêtements techniques. L'épaisseur du matériau varie selon ses usages : quelques centaines de microns pour les applications spatiales, mais à peine plus d'un micron pour une couverture de survie médicale, selon cette fiche technique.

La couverture de survie actuelle est revêtue de deux faces métallisées distinctes, l’une dorée et l’autre argentée. Pour se protéger de l'humidité et du froid il faut positionner la face dorée vers l'extérieur (on retient ainsi sa chaleur corporelle). Pour se protéger d’une trop grande chaleur extérieure il faut positionner la face dorée vers l'intérieur, contre sa peau.
Miraculeux puisqu'il permet de sauver des vies, cet étonnant produit doit toutefois être manipulé avec précautions : facilement inflammable, il ne doit jamais être utilisé à l'extérieur en cas d'orage ou près de matières incandescentes... et surtout, il ne faut jamais recouvrir la tête de la victime ou du malade avec, afin de ne pas lui faire risquer un étouffement.

Source : article de Sarah Sermondadaz dans Sciences et Avenir en ligne  

Laurence de Susanne - IleMayotte.com